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Audrey | PROVOST

De sa réhabilitation par Voltaire dans son scandaleux poème du Mondain à son utilisation dans les pamphlets prérévolutionaires, le luxe est l’un des sujets les plus brûlants, les plus débattus du siècle des Lumières. D’innombrables auteurs, petits ou grands, se sont interrogés sur cet objet futile et sulfureux qui leur permet de parler de tout : des arts et des sciences, des femmes et de la confusion sociale, du bonheur et des inégalités, du progrès ou du déclin de l’esprit humain.
Alors que la monarchie a cessé d’édicter des lois somptuaires, alors que le discours de l’Église est marginalisé, des écrivains s’érigent en juges, en avocats et en législateurs de la « culture des apparences ». Ce faisant, ils s’adressent à l’opinion publique et proclament haut et fort les nouveaux pouvoirs de l’écriture : l’affrontement autour du luxe met en jeu les compétences et la légitimité des hommes de lettres à fixer des valeurs communes, en concurrence directe avec le pouvoir royal.
Au cœur de cette effervescence polémique, nous croisons les figures attachantes de ces petits polygraphes, ces « Rousseau des ruisseaux » qui tentent de prendre place dans la République des lettres ; nous faisons connaissance du « serial publicateur » que fut le chevalier du Coudray ; nous apprenons comment écrire un livre sur le luxe, à la manière d’un Rabelleau ; nous suivons la lutte entre Butel-Dumont et ses contradicteurs pour changer le sens du mot, et inventer des adjectifs et des étymologies transformées en autant de munitions dans cette guerre de libelles et de pamphlets.
À la fin des années 1780, les fastes de la monarchie ont cessé d’éblouir et le luxe de Marie-Antoinette, « l’Autrichienne », est devenu, sous la plume acérée des pamphlétaires, une arme politique redoutable, car ce débat foisonnant a aussi contribué au changement de culture politique qui mène à la Révolution.

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Le luxe, les Lumières et la Révolution

INTRODUCTION

Chapitre 1
Naissance et mort d’un espace de publication

Le luxe publié
« Le luxe n’est pas aisé à définir »
Sur le front du luxe, peu de nouveautés
Conclusion

Chapitre 2
Les « publicateurs » du luxe

Les petits polygraphes du luxe
Logique académique ou logique éditoriale : les choix de Lottin
Rabelleau ou comment fabriquer un ouvrage sur le luxe
Les enjeux de carrière du chevalier du Coudray
Conclusion

Chapitre 3
Écrire (d’)après les philosophes

Se situer par rapport aux philosophes
Constitution et usage d’un répertoire commun
Appropriations d’autorités
Conclusion

Chapitre 4
Morales de l’écriture

Les hommes de lettres face au luxe
Donner à lire le luxe
La souveraineté de l’éloquence
Conclusion

Chapitre 5
Les registres de la valeur

L’engrenage polémique autour de La Théorie du luxe
La Lettre sur La Théorie du luxe
Les aléas du sort de l’adjectif luxueux
Les enjeux de l’étymologie
La définition selon Butel-Dumont
Le front du refus
Langage et corps politique
Conclusion

Chapitre 6
Les usages politiques du luxe

Redéfinition des légitimités sociales
De la distinction à l’exclusion
Le procès du luxe
Conclusion

CONCLUSION GÉNÉRALE

Annexe 1
Liste des ouvrages avec le mot « luxe »
dans le titre publiés entre 1762 et 1791

Annexe 2
Les publications suscitées par le concours de l’Académie française

Le luxe en débats
ANTHOLOGIE

Table de l’anthologie